Entreprise

Règle SEC 15c3-3

Adoptée en 1972 par la SEC, la Règle 15c3-3 vise à protéger les comptes des clients dans les maisons de courtage en valeurs mobilières. Il a été adopté en réponse à la crise de paperasserie de Wall Street en 1968, qui a entraîné la faillite de nombreuses entreprises et des pertes importantes pour leurs clients. En bref, la règle dicte le montant d'espèces et de titres que les sociétés de courtage doivent séparer dans des comptes spécialement protégés au nom de leurs clients. L'intention est de s'assurer que les clients peuvent retirer la majeure partie de leurs avoirs sur demande, même si une entreprise devient insolvable.

Le calcul:

Au moins une fois par semaine, les sociétés de courtage doivent déterminer ce qu'elles doivent aux clients et ce que les clients leur doivent, en espèces et en titres. Si le montant dû aux clients dépasse le montant dû par les clients, l'entreprise doit en bloquer une partie (le calcul étant dicté par la règle 15c3-3) dans un «compte de banque spéciale de réserve pour le bénéfice exclusif des clients». La ségrégation ne peut être utilisée par l'entreprise à aucune fin, comme la négociation pour son propre compte ou le financement de ses opérations.

Le montant de ce compte peut atteindre des milliards de dollars pour une seule entreprise.

Le calcul comporte des ajustements complexes liés aux dérivés et aux prêts. Il existe également des niveaux de risque assignés à différentes classes d'actifs, qui peuvent également modifier le calcul de manière compliquée. Les critiques notent que, dans une crise de crédit ou de liquidité sérieuse, les clients peuvent ne pas être en mesure de remplir leurs obligations envers une société de courtage en temps opportun, le cas échéant. En conséquence, à leur avis, les montants mis de côté en vertu de la règle 15c3-3 sont beaucoup trop bas. En réponse aux faillites de Lehman Brothers et de MF Global, au cours desquelles des milliards de dollars en fonds de clients ont été entièrement perdus ou seulement récupérés après des années de lutte, la SEC a resserré cette règle.

Merrill Lynch Sonde:

La SEC étudie si Bank of America et sa filiale Merrill Lynch ont utilisé une stratégie complexe pour contourner la Règle 15c3-3 et augmenter les profits, mettant ainsi en péril les comptes des clients particuliers. L'allégation est que ce programme a couru à Merrill Lynch pendant au moins 3 ans, se terminant à la mi-2012. Bank of America, qui a acquis Merrill Lynch en 2009, a déjà déboursé plus de 70 milliards de dollars en règlements découlant de la crise du crédit de 2008.

Un système utilisé par Merrill Lynch a été appelé une «conversion à effet de levier». Dans ce document, quelques clients fortunés ont été incités à déposer des liquidités supplémentaires (dans certains cas atteignant des millions de dollars) en garantie de prêts évalués à près de 100 fois plus. L'effet immédiat a été une augmentation spectaculaire de ce que les clients devaient à Merrill Lynch, une baisse égale du passif net de l'entreprise envers les clients, et donc une réduction de la taille du compte de blocage. À l'occasion, ce stratagème a libéré jusqu'à 5 milliards de dollars de fonds, sur un compte de blocage qui, autrement, aurait valu jusqu'à 20 milliards de dollars.

Les économies réalisées sur les coûts de financement (en permettant de déployer ces fonds ailleurs dans l'entreprise et d'éliminer ainsi la nécessité d'obtenir une somme équivalente au moyen de prêts bancaires ou des marchés de la dette publique) s'élevaient à environ 20 millions de dollars par année.

De plus, Merrill Lynch a utilisé le système de conversion à effet de levier comme outil de gestion des risques pour ses pupitres de négociation. Si une table de négociation avait acquis une position particulièrement importante sur un titre donné qu'elle voulait couvrir, elle pourrait en décharger la totalité ou la majeure partie sur ces clients à valeur nette élevée, en utilisant les prêts qui leur avaient déjà été accordés pour le paiement. La façon dont ces clients ont profité des conversions avec effet de levier n'est pas claire.

Sources: "Quelle est la grande affaire de la Règle 15c3-3", wsj.com, 28 avril 2015; "SEC Probe BofA Sur Merrill Tactic", The Wall Street Journal, 29 avril 2015.

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